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「后设论述」名声不佳,但却是很有用的学术写作技巧


归结多年来教研究生写学术论文的经验,让我发现自己花了不少时间在讲解后设论述(metadiscourse)上面。久而久之,我了解到后设论述可以说是声名不佳,或者可以说是毁誉参半。它的恶名大概有两个原因,一是人们对学术写作惯有的不信任,二是我们在读学术论文时常发现的问题︰生硬做作。而且,因为后设论述这个词本身就很拗口,我相信提这个词只会让人们的不信任更形严重。身为写作者,在写作时很自然就会思考到后设论述。对新手写作者来说,思考更是一份责任,是至关重要的,因此后设论述实在是一个不可规避的课题。

那幺,到底什幺叫做后设论述?简单来说,后设论述就是写作者在文中明确表现出他如何设法建构一段文字之处。因此,后设论述可以这幺定义︰

使用后设论述使我们得以在文章、读者、作者之间建立起一种三角关係。但是,因为我们往往急于构筑出一段满足读者的文字,我们常常忽略了身为作者的本分。我最常给研究生的文章下的评语中,有一句是︰「您说了很多关于研究主题的事,但对于您所写下的文句却说明得不够多。」文字是表层的,深层的意义是透过这篇文章,作者得明确的说明想要传达的旨意为何。这两者之间的不平衡其实是有影响的,因为身为读者,我需要作者指引我如何读通这篇文章,以了解它的主题与内容。

我个人的经验是,定义后设论述是有必要的,但倘若仅仅是对后设论述下定义,不管是简单的定义还是技术性的定义,还不太能扭转后设论述是外来干涉文章本身的观念。我发现若要帮他们克服这项心理障碍,最有用的做法是把后设论述分门别类,然后各自列出几个範例(详细的分类请见Ken Hyland and Polly Tse. “Metadiscourse in Academic Writing: A Reappraisal.” Applied Linguistics 25, no. 2 (June 1, 2004): 156–77 )。

一般而言,后设论述可以用来向读者传达下列这些讯息。

文章的结构:

概念之间的关联︰

作者如何以例证支持其论述︰

作者如何进一步解释某个概念︰

作者认为一个主张有多少说服力︰

作者对文章内容某个面向的观感︰

作者希望研究人员如何判读该论文的某个面向︰

论文内容如何反映出作者所扮演的角色︰

从前面这些例子我们可以发现它们大多数读起来都很通顺;不仅不会让人觉得不自然或很做作,反而还让人觉得他们在描述很重要的步骤。事实上,如果我们把这些例句跟它们原本上下文一起看,我们甚至会发现它们比被摘出来单独看还要更自然流畅。

我觉得探讨上述分类会很有帮助的原因,是作分类能让我们体会到原来每个人对各种后设论述的使用方式,可能很不一样。为了强化我们应用后设论述的能力,了解这些使用方式有其必要性。想有效应用后设论述所面临的一个最大障碍,是我们往往倾向把它当成是一种路标,然后把它跟路标既笨拙又不灵活的形象重叠。我常把后设论述的应用方式分成4种基本类型,让学生领悟怎幺样更加善用后设论述。

有些种类的后设论述可以常常用。举例来说,大多数的学术文章作者都会很频繁地使用例证,虽然未必每次都能用得恰到好处。

我们可能会下意识迴避使用某些后设论述,因为我们以为用了会违反学术写作的规範。比方说,某些作者会避免使用第一人称或情绪性的语言,但这些后设论述其实可以传达给读者一些讯息,例如他们的态度,以及他们希望读者如何解读文章的内容。

我们会因为缺乏学术写作的经验,而不太敢或不太会用某些后设论述。举例来说,某些作者费尽辛苦也写不出清楚的起承转合,或提出明确的解释,而且他们往往也不太懂得如何确认自己的主张的强度。

最后,我们有时会用后设论述用得太少,因为要用得好得要先对自己的文章有所了解,但作者们往往对自己的文章缺乏认识。比方说,很多作者没能适当说明文章的架构的原因,是因为他们根本就还没搞清楚文章本身的内部机制。

这些不同的面向突显出刻意去认定后设论述的好坏,基本上是错误的。身为写作者,我们应该要用上述这4个基本类型,来针对自己的写作技巧提出质疑︰

如果我们固定使用某些后设论述,我们是否用得很恰当?如果我们会去迴避某些后设论述,我们是否能强化自己对学术写作规範的了解,以确认我们的判断是否基于对写作规则的健全认知?如果我们不太敢或不太会用某些后设论述,我们是否能为读者设想而去强化对这些后设论述的了解,进而弥补自己的不足?

最后,如果我们因为对自己的文章不够了解而少用后设论述,我们是否能加强这方面的认知以培养为读者提供指引的能力?

把这些问题一起考量,可以帮入我们了解自己应该如何调整与加强应用各种后设论述的能力。我建议学术文章的写作者们把修改文章的时间,拨一点出来在检讨自己文章里面的后设论述。我自己的策略是去留意后设论述给文章带来的深度和广度,但不要太过执着于判断对后设论述的应用属文本文中的哪种类型。对大多数的写作者而言,我们只需要全力以赴去引导读者进入我们想要的方向。

把文章中自己的态度或意志出现之处标出来,对写作者而言会很有启发性。如果审稿人提到写作的风格或整体的连贯性,我会用这个方法来检讨自己在文章中哪处是多余的。即使你对后设论述的应用已经比较得心应手了,我还是会建议用这个标示法作为文章后期修改的策略。唯有确实去了解我们在文章中扮演的角色,我们才能确实为读者提供所需的指引,让他们读过文章后能有最大的收穫。



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